Patrón en el canto de las ballenas predice su migración

Mediante el uso de dos tecnologías avanzadas de grabación de audio, una colaboración de investigadores de la Bahía de Monterey ha descubierto que las ballenas azules cambian de canto nocturno al diurno cuando comienzan a migrar.

Credit... Oceana.

La ballena azul es el animal más grande de la Tierra. También está entre los más ruidosos.

˝El sonido es un vital para la comunicación en el medio ambiente oceánico, especialmente a largas distancias˝, dijo William Oestreich, estudiante de posgrado en biología en la Estación Marina Hopkins de la Universidad de Stanford. “La luz, o cualquier tipo de señal visual, a menudo no es tan efectiva en el océano como en la tierra. Muchos organismos marinos usan el sonido para una variedad de propósitos, incluida la comunicación y la focalización de los alimentos a través de la ecolocalización˝.

Aunque los cantos de las ballenas se han estudiado durante décadas, los investigadores han tenido un éxito limitado en descifrar su significado. Ahora, al registrar tanto ballenas individuales como sus poblaciones más grandes en el Pacífico noreste, los investigadores de Stanford y el Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey (MBARI) han identificado patrones en los trinos y bramidos de las ballenas azules que indican cuándo los animales están migrando del lugar en donde se alimentan, en terrenos de la costa de América del Norte, hasta sus zonas de reproducción frente a América Central. Su investigación se publicó el 1 de octubre en Current Biology.

˝Decidimos comparar los patrones de canciones diurnas y nocturnas de un mes a otro, y allí, en la divergencia y convergencia de dos líneas, estaba esta hermosa señal que ninguno de nosotros realmente esperaba˝, dijo John Ryan, oceanógrafo biológico de MBARI y senior autor del artículo. ˝Tan pronto como esa imagen apareció en la pantalla, Will y yo dijimos, ´Hola, comportamiento´˝.

Un análisis más detallado a lo largo de los cinco años de grabaciones de hidrófonos podría revelar nueva información sobre la migración de la ballena azul, un viaje de 4.000 millas que se encuentra entre los más largos del mundo y que las criaturas repiten todos los años. A pesar de la inmensidad de las ballenas azules y sus viajes, los científicos saben muy poco sobre sus comportamientos, por ejemplo, cómo están respondiendo a los cambios en el ecosistema y el suministro de alimentos de un año a otro. Ser capaz de predecir el viaje de las ballenas a lo largo de esta importante ruta también podría ayudar a prevenir choques con barcos.

Cenando y cantando

Para capturar a las ballenas cantando solas y en coro, los investigadores utilizaron dos tecnologías de grabación avanzadas: un micrófono submarino (o hidrófono) y etiquetas adhesivas colocadas en ballenas.

En 2015, MBARI depositó un hidrófono a 18 millas de la costa de Monterey, a 900 metros bajo el nivel del mar. El hidrófono está conectado a su observatorio cableado submarino MARS, que le proporciona energía y comunicación. Este habitante del fondo marino ha grabado el paisaje sonoro del océano profundo casi continuamente durante más de cinco años.

“El hidrófono cabe en tu mano”, dijo Ryan, quien recomienda escuchar la transmisión en vivo del hidrófono en otoño para obtener una música de ballena óptima (aunque solo la canción de la ballena jorobada se puede escuchar a través de altavoces comunes). ˝Es un pequeño instrumento que produce macrodatos, alrededor de dos terabytes por mes˝.

Al centrarse en las longitudes de onda del canto de las ballenas en los datos del hidrófono, los investigadores notaron un cambio distinto durante varios meses. Durante los veranos, las arias de las ballenas se hicieron más fuertes y se cantaron principalmente durante la noche. Durante los cinco años de datos, el coro de ballenas fue más fuerte alrededor de octubre y noviembre, y el canto ocurrió más durante la noche. Después de cada pico anual en la actividad del canto, cuando las ballenas comenzaron a partir hacia aguas más cálidas, cantar se convirtió en una actividad más durante el día.

Escuchar y aprender

Esta investigación sienta las bases para predecir la migración de la ballena azul en función de las transiciones entre los diferentes horarios de canto; tales pronósticos podrían usarse para advertir rutas de navegación más abajo de la costa, como el control del tráfico aéreo pero para el océano. Los investigadores también esperan que un análisis más detallado de los datos acústicos revele más sobre el comportamiento de las ballenas en respuesta a los cambios ambientales, como el calentamiento de las aguas y los volubles suministros alimentarios.

˝Si, por ejemplo, podemos detectar diferencias en la migración y la búsqueda de alimento en respuesta a los cambios en el medio ambiente, esa es una forma realmente poderosa e importante de vigilar a esta especie en peligro crítico˝, dijo Goldbogen, quien es profesor asistente de biología en la Facultad de Humanidades y Ciencias y también autor principal del artículo. ˝Eso es económicamente importante, ecológicamente importante y también culturalmente importante˝.

En su investigación actual, Oestreich busca respondonder a una pregunta relacionada: ¿las ballenas pueden entender el canto de otras ballenas? Es posible, dijo Oestreich, que una ballena solitaria escuche antes de dejar de alimentarse y dirigirse al sur.

“Las ballenas azules existen en densidades increíblemente bajas con enormes distancias entre ellas pero, claramente, están compartiendo información de alguna manera”, dijo Oestreich. ˝Tratar de comprender que el intercambio de información es una motivación, pero también potencialmente usar esa señalización como un medio para estudiarla es otra posibilidad interesante˝.